Un cumpleaños con los desamparados: “Es el mejor regalo que puedo recibir”

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El sazón de la cocina puertorriqueña hizo las delicias en el paladar de cerca de 50 desamparados que viven en las calles de San Antonio. Cada uno recibió un plato de arroz con gandules, pernil asado, pan sobao, ensalada verde y una porción pequeña de pasta. Quedaron satisfechos, sus caras los delataban. Y muchos de ellos recibieron más comida “para llevar”. ¿La ocasión? El cumpleaños número 40 de Rafael Mercado.

El plan fue el siguiente. Junior, como lo llama su familia, convocó a un grupo de amigos y conocidos, quienes no dudaron en ser sus cómplices. Todos ellos donaron los alimentos e ingredientes necesarios para preparar una cena de esta magnitud. Así fue como quiso celebrar su cumpleaños, en lugar de las fiestas típicas de la ocasión. Entonces, este pasado fin de semana, el grupo liderado por Rafael llegó hasta las instalaciones de la iglesia Liberty View-Church of Christ, ubicada en la calle Burleson.

DSCN4735A media mañana, el aroma a condimento delataba lo que allí sucedía. Seguramente, fue ese olor lo que hizo saber a muchos deambulantes de la zona que algo bueno se estaba cocinando. El grupo de voluntarios se acomodó bajo varias carpas y formaron una especie de buffet en el que los invitados pasaban a recibir los alimentos. En el equipo que asistió a Rafael identificamos a Sonia Malavet, Chris Shillingford, Mia Oliva, Jackie Garza, Shon Winfield, Raul Ortega y Jorge Aviles.

DSCN4731Durante casi dos horas se hizo evidente la frase popular de que “barriga llena, corazón contento”. Los comensales demostraron su agradecimiento, mientras que los anfitriones culminaron las labores con la satisfacción del deber cumplido. Los amigos de Rafael coincidieron en que la experiencia resultó para ellos en una “bendición”.

“Soy de Puerto Rico y crecí en un ambiente de pobreza. A veces teníamos solo una comida al dia. Ahora la comida no me falta y aprecio lo que tengo. Por eso vine a dar la mano”, expresó Jorge Aviles.

Por su parte, Rafa, con voz entrecortada y los ojos humedecidos, declaró en un aparte con Vibra San Antonio que ver las caras felices de todos los participantes “es el mejor regalo que puedo recibir en mi cumpleaños”.

“Esto está bueno, me gustó”

Cerca de una de las carpas que protegía del sol veraniego divisamos a un joven que se identificó como Manuel Vicuña. Relató que nació en Texas, pero que sus padres son mexicanos. Tiene 28 años. Hace unos meses perdió su trabajo y, como consecuencia, la vivienda que tenía alquilada. Desde entonces, vive en las calles y no consigue empleo porque, según dijo, perdió todos sus documentos personales.

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Manuel Vicuña y Rafael Mercado

Ese día avanzó 15 cuadras para obtener su almuerzo, que le supo delicioso aunque ajeno a que se trataba de un menú al estilo puertorriqueño. “¿Qué harás durante el resto de la tarde?”, preguntamos. “Voy al pueblo a buscar algo de dinero. A veces consigo lugares donde me dejan ayudar a sacar la basura y me dan algo”, explicó el joven, quien asegura que sus únicas pertenencias son la ropa y zapatos que lleva puestos, que no tiene amigos ni conocidos en esta ciudad y que no le ha dicho a su madre que vive en la calle porque ella tiene 60 años y a esa edad no quiere preocuparla.

Un poco alejada del resto del grupo estaba Raiza Vargas, quien se nos presentó como una joven puertorriqueña, natural del pueblo de Carolina, y quien vive debajo de un puente. Resumió sus circunstancias diciendo que desde los cuatro años de edad tuvo que lidiar con los avances sexuales que le hizo su padre hasta que tuvo 14 años. Entonces, Raiza, a esas alturas, se querelló con la policía. Su padre permanece en la cárcel y ella fue a parar a un Centro de Custodia para Protección de Menores. Ahora no tiene hogar.

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Raiza Vargas y Jonathan Purkey

“No tengo mi tarjeta de seguro social ni certificado de nacimiento, entonces sin eso no puedo encontrar trabajo ni otras ayudas”, dijo en tono tímido la joven, quien tiene una bicicleta y una maleta pequeña con ropa como únicos bienes. Curiosamente, vimos muy cerca de ella a un joven, quien se presentó como Jonathan Purkey. Ambos se conocieron en una iglesia y desde entonces no se han separado. Él vive con su madre, pero no puede ofrecerle techo seguro a Raiza, así que el prefiere dejar su cama y todas las noches acompaña a la chica a dormir bajo el puente. Así se siente tranquilo. Así la cuida “para que no le pase nada”.

¿Quién es Rafael Mercado?

El menor de cuatro hermanos y el único varón de la familia, nació el 17 de Julio de 1978 en el estado de Indiana. Cuando su padre se retiró de la empresa para la cual trabajaba, se mudaron a Utuado, Puerto Rico.

A los siete años de edad Rafael preparaba pizza y arroz blanco con la ayuda de su madre, María Quiñones, quien siempre ha sido su mayor inspiración en la cocina. Su primera experiencia laboral fue en un restaurante coreano, donde fungió como cocinero y mesero. Así pudo costearse parte de los estudios universitarios en aquel entonces. Aunque amante de la cocina, culminó un bachillerato en Comunicación Tele-Radial de la Universidad de Puerto Rico y durante su práctica estudiantil laboró como coordinador y asistente de producción en un programa televisivo de entrevistas.

Luego de varios años, Rafael decidió regresar a los Estados Unidos y explorar nuevos rumbos. Ha sido instructor de español y en los pasados seis años ha dedicado su vida a trabajar junto a estudiantes con necesidades especiales, autismo y síndrome de Down. Varios de los entrenamientos que recibieron estos jóvenes se completaron en restaurantes del área de San Antonio.

El año pasado Rafael fue seleccionado como uno de los mejores 56 cocineros aficionados en todos los Estados Unidos. Además, tuvo la oportunidad de participar de la primera temporada de la competencia televisiva Master Chef Latino. Como si todo esto fuera poco, en la competencia Desafío Goya Rafael presentó como creación original el Despacito Sushi Roll, que combina arroz con gandules, alga nori y pernil. Su plato fue seleccionado como unos de los tres mejores en la competencia

A esta fecha, el cumpleañero labora para el Distrito Escolar de NISD como oficial de asistencia, donde ayuda a jóvenes a regresar a la escuela y forjarse un futuro. Aparte, fundó una página en Facebook – “Escuadrón de la Cocina”- donde le brinda la oportunidad a cocineros aficionados de exponer sus ideas, proyectos y logros. Rafael espera ahora continuar sus estudios de maestría en Liderazgo, en la Universidad de San Angelo, Texas.

401242_10151302118155338_1296015905_nJosé R. Pagán Sánchez es el director editorial y editor de Vibra San Antonio. Es un comunicador puertorriqueño con 20 años de experiencia en medios impresos y digitales. Ha trabajado como reportero y editor en su isla natal, en Nueva York, y ahora en San Antonio, su nueva casa. Está disponible a través del correo electrónico jose@vibrasanantonio.com

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